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La llegada de polvo sahariano a la Península Ibérica se ha incrementado un 400% en los últimos 5.000 años

Un equipo internacional liderado por la Universidad Complutense de Madrid (UCM) ha publicado en ‘Science Advances’ la primera reconstrucción de los flujos de polvo del Sahara en los últimos cinco milenios. Cada año se transportan enormes cantidades de polvo sahariano desde el norte de África, siguiendo diversos patrones atmosféricos, hacia el Atlántico y Europa. Los resultados indican que su llegada a la Península Ibérica se ha incrementado en un 400%.

Según Javier Martín Chivelet, catedrático del Departamento de Geodinámica, Estratigrafía y Paleontología de la UCM, esta es una consecuencia directa de la “progresiva e inexorable aridificación del norte de África y el aumento del gradiente climático entre la zona ecuatorial y el Ártico, que ha dominado este período de tiempo ”.

Este flujo, señalan los autores, no es uniforme en el tiempo ni en el espacio, y se manifiesta en episodios de neblina, con riesgo para la salud humana, y lluvias de barro. El estudio señala que en los últimos cinco milenios hubo tres momentos significativos: entre 4400 y 3800 antes del presente, entre 2900 y 2400, y entre 1800 y 1400.

“Estos intervalos no son accidentales, sino que coinciden con periodos de cambio climático abrupto en el Atlántico Norte y también en el resto del planeta. El polvo que exporta el Sahara juega un papel fundamental en la regulación del clima global y, por tanto, en el cambio climático actual y su desarrollo futuro ”, añade Chivelet.

Además de la UCM, han participado en el trabajo investigadores del Centre for Energy, Environmental and Technological Research (CIEMAT), el University College Dublin (Irlanda) y la University of Minnesota (USA).

Para la realización del estudio se realizó un análisis paleoclimático en una cueva del complejo kárstico de Ojo Guareña, en Burgos. Se hizo allí porque las estalagmitas que crecieron en el interior registraron las alteraciones en la química del agua, así como los cambios ambientales y climáticos fuera de la cueva.

Juncal Cruz, quien realizó su tesis doctoral en la UCM sobre estas estalagmitas, ha analizado las variaciones internas en la señal isotópica -número de átomos radiogénicos- del estroncio. La hipótesis de partida era que esta señal isotópica podría reflejar cambios que pueden haber ocurrido en la acumulación de polvo sahariano sobre la cueva a lo largo del tiempo.

El polvo sahariano que se deposita en el norte de la península proviene en gran parte de la erosión de rocas muy antiguas del cratón africano, que tienen una composición isotópica única, con una alta concentración del isótopo estroncio-87, y muy diferente a las rocas de la cueva y otros aerosoles que llegan a la zona.

“Los resultados fueron sorprendentes y confirmaron nuestra hipótesis. La composición isotópica de la estalagmita no podría explicarse sin el estroncio proporcionado por el polvo sahariano y transportado por el agua de filtración a la cueva. Esto nos permitió reconocer y cuantificar las variaciones en los aportes del polvo sahariano a la región durante casi cinco milenios y hoy ”, reconocen los investigadores de la UCM.

MÁS CONOCIMIENTO SOBRE UN AGENTE CLIMÁTICO DETERMINANTE

Los aerosoles del desierto influyen en el equilibrio energético del clima planetario de múltiples formas: dispersan y absorben la radiación solar, modifican las características de las nubes e impactan en el ciclo del carbono. y por tanto en el efecto invernadero, mediante la fertilización de ecosistemas marinos y terrestres.

Dada su complejidad, estos procesos son difíciles de simular e introducen incertidumbre en los modelos climáticos. A esto se suma la falta de conocimiento que existe sobre cómo y cuánto varía la cantidad de polvo en suspensión en la atmósfera en escalas de tiempo que pueden ser relevantes para el clima, como décadas o siglos.

«Este trabajo, y otros que pueden seguir en el futuro, contribuye a mejorar nuestra comprensión de las interacciones entre los aerosoles del desierto y el clima global y nos permite alimentar y calibrar los modelos climáticos en los que se basan las proyecciones futuras ”Concluye Chivelet.

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