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La plataforma de hielo del glaciar Pine Island se está rompiendo

La plataforma de hielo del glaciar Pine Island perdió aproximadamente una quinta parte de su área total entre 2017 y 2020, en tres colapsos importantes, mientras que el glaciar se aceleró en un 12%. El resto de la plataforma de hielo, dicen los autores de un nuevo estudio de la Universidad de Washington y el British Antarctic Survey publicado en la revista «Science Advances», podría desaparecer mucho antes de lo que habían sugerido estudios previos.

Durante décadas, la plataforma de hielo que ayuda a contener uno de los glaciares de más rápido movimiento en la Antártida se ha ido adelgazando gradualmente. El análisis de imágenes de satélite revela un proceso más dramático en los últimos años: Entre 2017 y 2020, grandes icebergs en el borde de la plataforma de hielo se rompieron y el glaciar se aceleró.

Dado que las plataformas de hielo flotantes ayudan a contener la mayor masa terrestre del glaciar, la reciente aceleración debida al debilitamiento del borde podría acortar el período de tiempo para el eventual colapso del glaciar Pine Island en el mar.

“Es posible que no podamos permitirnos el lujo de esperar que los cambios en Pine Island sean lentos; las cosas podrían ir mucho más rápido de lo esperado ”, dice el autor principal Ian Joughin, glaciólogo del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad de Washington. Los procesos que habíamos estado estudiando en esta región conducían a un colapso irreversible, pero a un ritmo bastante mesurado. Las cosas podrían ser mucho más abruptas si perdemos el resto de esa plataforma de hielo. «

El glaciar Pine Island contiene aproximadamente 180 mil millones de toneladas de hielo, lo que equivale a 0,5 metros de aumento global del nivel del mar. Ya es responsable de gran parte de la contribución de la Antártida al aumento del nivel del mar, provocando aproximadamente un sexto de milímetro de aumento del nivel del mar cada año, o aproximadamente dos tercios de pulgada por siglo, una tasa que se espera que aumente.

Si este glaciar y los Thwaites vecinos aceleran y se adentran completamente en el océano, Al liberar su control sobre la capa de hielo más grande de la Antártida occidental, los mares del mundo podrían elevarse varios metros en los próximos siglos.

Estos glaciares han atraído la atención en las últimas décadas debido a que sus plataformas de hielo se adelgazaron debido a que las corrientes oceánicas más cálidas derritieron el fondo del hielo. Desde la década de 1990 hasta 2009, el movimiento del glaciar Pine Island hacia el mar se aceleró de 2,5 kilómetros por año a 4 kilómetros por año. Luego, la velocidad del glaciar se estabilizó durante casi una década.

Los resultados muestran que lo que ha ocurrido más recientemente es un proceso diferente, dijo Joughin, relacionado con las fuerzas internas del glaciar.

Entre 2017 y 2020, la plataforma de hielo de Pine Island perdió una quinta parte de su superficie en rupturas dramáticas que fueron capturadas por los satélites Copernicus Sentinel-1, operados por la Agencia Espacial Europea en nombre de la Unión Europea. Los investigadores analizaron imágenes desde enero de 2015 hasta marzo de 2020 y encontraron que los cambios recientes en la plataforma de hielo no fueron causados ​​por procesos directamente relacionados con el derretimiento del océano.

«La plataforma de hielo parece estar desgarrándose debido a la aceleración del glaciar en la última década o dos».explica Joughin.

Dos puntos de la superficie del glaciar que se analizaron en el estudio se aceleraron en un 12% entre 2017 y 2020. Los autores utilizaron un modelo de flujo de hielo desarrollado en la Universidad de Washington para confirmar que la pérdida de la plataforma de hielo provocó la aceleración observada. .

“Los cambios recientes en la velocidad no se deben al adelgazamiento provocado por el deshielo; en cambio, se deben a la pérdida de la parte exterior de la plataforma de hielo ”, dice Joughin. El aumento de velocidad del glaciar no es catastrófico en este momento. Pero si el resto de esa plataforma de hielo se rompe y desaparece, este glaciar podría acelerarse mucho. «

No está claro si la plataforma seguirá derrumbándose. Otros factores, como la pendiente del terreno debajo del borde en retroceso del glaciar, entrarán en juego, advierte Joughin. Pero los resultados cambian el momento en que podría desaparecer la plataforma de hielo de Pine Island y la rapidez con que el glaciar podría moverse, aumentando su contribución al aumento del nivel del mar.

«La pérdida de la plataforma de hielo de Pine Island ahora parece que podría ocurrir en la próxima década o dos, a diferencia del cambio subterráneo impulsado por el derretimiento que ocurre durante 100 años o más», señala el coautor Pierre Dutrieux, físico oceánico de la British Antarctic Survey. Por lo tanto, es un cambio potencialmente mucho más rápido y abrupto. «

La plataforma de hielo de Pine Island es importante porque ayuda a contener este glaciar antártico occidental relativamente inestable, de la misma manera que los contrafuertes curvos de la catedral de Notre Dame sostienen la masa de la catedral. Una vez que se eliminan estos contrafuertes, el glaciar de movimiento lento puede fluir más rápidamente hacia el océano, contribuyendo al aumento de los mares.

«Los registros de sedimentos delante y debajo de la plataforma de hielo de Pine Island indican que el frente del glaciar se ha mantenido relativamente estable durante algunos miles de años», señala Dutrieux. El avance y los brotes regulares ocurrieron aproximadamente en el mismo lugar hasta 2017, luego empeoraron sucesivamente cada año hasta 2020 «.

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